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Chocolate: Un regalo de los ancestros

altPor más de 4,000 años, hemos estado degustando uno de los manjares más exquisitos y misteriosos que existen: el chocolate. El árbol de cacao es oriundo de Centro y Suramérica. Los primeros en usar el cacao fueron las civilizaciones olmeca, maya y azteca, que lo utilizaban como moneda y lo consideraban un símbolo de sabiduría.

En esas civilizaciones se desarrolló el proceso para moler el cacao y producir el chocolate que es, básicamente, el mismo proceso que se utiliza en la actualidad. Con la llegada de los españoles se convirtió en uno de los productos más consumidos.

Además de su rico sabor, estudios confirman que el chocolate, en especial el oscuro o dark, tiene beneficios para la salud debido a diferentes compuestos. A continuación se describen esos compuestos y sus funciones.

• Sistema nervioso central

La teobromina, feniletilanina, cafeína y triptófano son compuestos que estimulan la función del cerebro y sistema nervioso central. Pueden producir sentimientos de bienestar y felicidad y aumentar el nivel de alerta y reacción a estímulos externos. Estudios sugieren que un tipo de cacao podría retrasar el deterioro de la función cerebral que ocurre durante el envejecimiento y otro que la teobromina fue casi un tercio más efectiva que la codeína para controlar la tos.

• Sistema cardiovascular y Cáncer

El chocolate contiene antioxidantes como los flavonoides, que previenen la degeneración celular, principal causante de enfermedades. Estos compuestos protegen las arterias de la oxidación del colesterol “malo” (LDL), mejoran la circulación y disminuyen la presión arterial y el riesgo de sufrir infartos y accidentes cerebrovasculares (derrames). A pesar de que el chocolate contiene ácido esteárico (un tipo de grasa saturada), se ha encontrado que no eleva los niveles de colesterol y que hasta podría reducirlos. También contiene ácido oleico que es una grasa monoinsaturada, que puede aumentar el nivel de colesterol bueno (HDL). Otra característica de los flavonoides del chocolate oscuro, en especial epicatequina y quercetina, es que pueden prevenir el desarrollo del cáncer.

• Sistema gastrointestinal

Las semillas de cacao son ricas en taninos. Estas sustancias, le dan el sabor amargo al chocolate, tienen propiedades antidiarreicas, antiinflamatorias y antisépticas. Sin embargo, si se sufre de estreñimiento, no es recomendable su uso en exceso ya que puede empeorar la condición.

• Piel

El chocolate es útil para masajes y mascarillas faciales. Han mostrado efectividad  en el tratamiento para piel seca, celulitis, manchas en la piel y proteger la piel de daños causados por la exposición a rayos solares. Existe una creencia popular de que el chocolate causa acné, lo que no está basado en estudios científicos. 
Esto beneficios se encuentran en el chocolate oscuro (70% o más de cacao), ya que durante el procesamiento se pierden varios de los compuestos mencionados. El chocolate no es un dietético vegetal porque proviene de una planta; lamentablemente es todo lo contrario, es un alimento alto en calorías, grasa y azúcar que puede causar problemas con el control del peso y la glucosa en personas diabéticas. Sin embargo, el consumo de una onza de chocolate oscuro, de dos a tres veces por semana, es recomendado para obtener todos los beneficios mencionados sin el riesgo del exceso de calorías.

Las claves para mantener un buen peso y la salud son: moderación, alimentación saludable y un estilo de vida activo.

La autora es dietista clínica del Hospital Auxilio Mutuo
787-758-2000 ext. 3195/ 3187



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